tos

¿Qué causa la tos? 

La manifestación más común de las enfermedades respiratorias es la tos. Aunque las causas son muy variadas, el mecanismo de producción es siempre el mismo:
Un estímulo que parte de cualquier punto del sistema respiratorio (Figura 1) se transmite al centro de la tos, ubicado en el cerebro y este envía una señal que desencadena un reflejo. Se produce contracción intensa de los músculos respiratorios (caja torácica y diafragma) que incrementa la presión del aire dentro de los pulmones. Este incremento de presión es seguido por una liberación súbita que produce salida de aire a gran velocidad.
El estímulo que desencadena el reflejo de la tos se inicia generalmente en las vías respiratorias altas (mucosa nasal, faringe, laringe) o bajas (tráquea, bronquios, pulmones). Frecuentemente, sin embargo, el estímulo puede partir del esófago y raramente de lugares como la pleura (membrana que cubre los pulmones) o el pericardio (membrana que cubre el corazón).  

 

 

Figura 1. Ubicación de los receptores que pueden desencadenar el reflejo de la tos 

 

 

Figura 2. Esquema general del Reflejo de Tos 

 

 

Un ejemplo clásico es la tos desencadenada por un cuerpo extraño en las vías respiratorias. En esta situación la tos es útil pues representa un mecanismo de defensa que permite expulsar ese cuerpo extraño de las vías respiratorias.
Cuando hay infecciones respiratorias con producción de secreciones, estas representan el estímulo causante de la tos. También en este caso la tos es de gran utilidad pues ayuda a mantener limpias las vías respiratorias.
La inhalación de gases irritantes puede también desencadenar tos. El estímulo en este caso es la inflamación de las vías aéreas y la tos no tiene ninguna función específica dado que no hay material en las vías respiratorias para expulsar.
El Asma bronquial se presenta frecuentemente con tos como único síntoma. La inflamación bronquial, las secreciones y el broncoespasmo son los estímulos de la tos y el manejo adecuado de esta se logra sólo con el tratamiento del asma.
Una causa frecuente de tos es el reflujo gastroesofágico (RGE). En este el estímulo es doble: la irritación de los receptores de tos ubicados en el esófago y la inflamación de las vías aéreas causada por el material broncoaspirado. 


¿Cuál es el tratamiento de la tos?

El tratamiento de la tos debe fundamentarse en su causa. No descubrir cuál es el factor causal del síntoma es la causa principal del fracaso de su manejo. Las siguientes tablas muestran, de manera general, las causas más frecuentes de tos según su duración. Su tratamiento está anotado y resalta el hecho de que este debe tener en cuenta el mecanismo de la tos.  Tabla 1. Clasificación de la Tos de acuerdo a su duración

 


TOS AGUDA (Duración: menos de tres semanas)

Causas más comunes

Mecanismo

Tratamiento

Infección respiratoria
(Resfriado común, Sinusitis, Bronquitis, Neumonía, etc.)

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Tratamiento de la infección
  • Manejo de secreciones

Alergia respiratoria
(Rinitis alérgica)

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Tratamiento de la alergia respiratoria

Asma

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Tratamiento del Asma

Bronco aspiración

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Broncodilatadores
  • Manejo de secreciones
  • ¿Antibióticos?

TOS SUB-AGUDA (Duración: tres a ocho semanas)

Causas más comunes

Mecanismo

Tratamiento

Infección y pos-infección

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Sedantes de tos
  • Manejo de secreciones

Alergia respiratoria

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Tratamiento de la alergia respiratoria

Asma

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Tratamiento del Asma

EPOC
(Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica)

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Tratamiento de la EPOC

Bronco aspiración

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Broncodilatadores
  • Manejo de secreciones
  • ¿Antibióticos?

Enfermedad cardíaca

  • Estímulo de receptores pulmonares
  • Tratamiento del problema cardíaco

TOS CRONICA (Duración: más de ocho semanas)

Causas más comunes

Mecanismo

Tratamiento

Infección y pos-infección

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Sedantes de tos
  • Manejo de secreciones

Alergia respiratoria

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Tratamiento de la alergia respiratoria

Asma

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Tratamiento del Asma

EPOC
(Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica)

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Tratamiento de la EPOC

Tabaquismo

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Suspender cigarrillo
  • Manejo de secreciones

Medicamentos antihipertensivos
(inhibidores de ECA)

  • Estímulo de receptores pulmonares
  • Cambiar tratamiento antihipertensivo
  • Sedantes de tos

Infección crónica (TBC)

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Tratamiento de infección

Bronco aspiración

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Broncodilatadores
  • Manejo de secreciones
  • ¿Antibióticos?

Bronquiectasias

  • Inflamación
  • Broncoespasmo
  • Secreciones
  • Broncodilatadores
  • Manejo de secreciones
  • ¿Antibióticos?

Reflujo Gastroesofágico

  • Inflamación
  • Secreciones
  • Tratamiento para reflujo
  • Sedantes de tos

Enfermedad intersticial

  • Estímulo de receptores pulmonares
  • Sedantes de tos
  • Tratamiento de la enfermedad

Cáncer pulmonar

  • Estímulo de receptores pulmonares
  • Sedantes de tos
  • Tratamiento de la    enfermedad

Enfermedad cardíaca

  • Estímulo de receptores pulmonares
  • Tratamiento del problema cardíaco

Tratamiento inespecífico de la tos 


Una vez determinado con exactitud la causa subyacente de la tos e iniciado su manejo correspondiente, es posible utilizar medicamentos de acción inespecífica según el mecanismo responsable. Estos medicamentos se recomiendan sólo como coadyuvantes y deben administrarse únicamente en casos en los que el tratamiento de la causa subyacente no haya sido suficientemente efectivo.
La Tabla 2 muestra los principales medicamentos utilizados para el manejo inespecífico de la tos agrupados de acuerdo a su sitio de acción. Este puede ser en el centro de la tos (cerebro) o en los receptores periféricos ubicados principalmente en las vías aéreas.

Tabla 2. Medicamentos para la tos


MEDICAMENTOS PARA MANEJO INESPECÍFICO DE LA TOS

Acción Central

Mecanismo

Usos

  • Codeína
  • Dextrometorfano

Inhibición de estímulo al centro de la tos

Afecciones acompañadas de poca o ninguna secreción en vías aéreas

Acción Periférica

Mecanismo

Usos

  • Levodropopizina

Disminución de estímulo en receptores de tos

Todo tipo de tos, excepto cuando el estímulo esté fuera del sistema respiratorio

Acción Mixta

Mecanismo

Usos

  • Cloperastina

Inhibición de centro de la tos y disminución de estímulo de receptores de tos

Todo tipo de tos

Recomendaciones generales
Cualquiera que sea la causa subyacente, la tos puede empeorar por cambios bruscos de temperatura (particularmente calor a frío) y disminución de la humedad de las vías respiratorias. De esta manera se recomienda que todos los pacientes con tos eviten estos cambios y se abstengan de hacer ejercicio físicos intensos que obligan a respirar por la boca y secan y enfrían las vías aéreas.

Se ha observado que las bebidas calientes y dulces pueden disminuir en algún grado la severidad de la tos. Esta es la base de los remedios caseros.

ADVERTENCIA: Estas notas pretenden sólo dar información general sobre el problema y su manejo. No reemplazan las recomendaciones del médico. Ante cualquier duda, consulte a su médico especialista.

Enlaces de interés
http://www.nlm.nih.gov/medlineplus/spanish/ency/article/003072.htm