Dr. Carlos Enrique Salgado T.

Especialista En Enfermedades Respiratorias
Centro Médico Imbanaco – Cali, Colombia

La información anotada es recuperada de UpToDate® en Abril 11, 2020 (Sección: ”Información para pacientes”) y se considera de interés general dada su veracidad y la situación mundial actual por la pandemia del Coronavirus.

¿Qué es el COVID-19?

La enfermedad por coronavirus 2019, o "COVID-19", es una infección ocasionada por un virus llamado SARS-CoV-2. El virus apareció por primera vez a fines de 2019 en la ciudad de Wuhan, en China, pero desde entonces se ha propagado velozmente y ahora hay casos en todo el mundo.

Las personas que padecen COVID-19 pueden tener fiebre, tos y dificultad para respirar. Los problemas para respirar aparecen cuando la infección afecta a los pulmones y causa neumonía.

La mayoría de las personas que se contagian de COVID-19 no se enferman gravemente, pero algunas sí. En muchas zonas, las autoridades les piden a los habitantes que no salgan de sus casas y se mantengan alejados de otras personas. Es una medida para tratar de desacelerar la propagación del virus.

 ¿Cómo se contagia el COVID 19?

El virus que causa COVID-19 se transmite principalmente de persona a persona. En general, esto ocurre cuando una persona enferma tose, estornuda o habla cerca de otras personas. Los médicos también creen que es posible contagiarse al tocar una superficie en la que se encuentra el virus y luego tocarse la boca, la nariz o los ojos. Es similar al contagio de la gripe, pero el virus que causa COVID-19 se propaga más fácilmente.

Según los conocimientos de los expertos hasta el momento, al parecer el virus se contagia más fácilmente cuando hay síntomas presentes. Sin embargo, también se puede contagiar sin que haya síntomas.

¿Cuáles son los síntomas del COVID-19?

Los síntomas suelen comenzar 4 o 5 días después de que la persona se infecta con el virus, pero en algunos casos pueden tardar hasta 2 semanas en aparecer.

Estos pueden ser algunos de los síntomas:

  • Fiebre
  • Tos seca
  • Sensación de cansancio
  • Dolores musculares
  • Dificultad para respirar 

Si bien no es tan frecuente, algunas personas tienen otros síntomas, como dolor de cabeza, dolor de garganta, escurrimiento nasal o problemas con el sentido del olfato o del gusto. También hay quienes tienen problemas digestivos como náuseas o diarrea.

En la mayoría de los casos, los síntomas mejoran al cabo de algunas semanas, e incluso hay personas que no tienen ningún síntoma. Sin embargo, en otros casos el COVID-19 puede causar problemas graves como neumonía, falta de oxígeno, problemas cardíacos o incluso la muerte. Esto es más común en personas mayores de 65 años o que tienen otros problemas de salud como enfermedad coronaria, diabetes, enfermedad pulmonar o cáncer.

Si bien los niños pueden contraer COVID-19, es menos probable que tengan síntomas graves. Se brinda más información sobre el COVID-19 en niños por separado.).

¿Debo consultar a un médico o enfermero?

Si tiene fiebre, tos o dificultad para respirar, llame a su médico o enfermero. Podría haberse expuesto al virus que causa COVID-19 si ocurrió alguna de las siguientes situaciones en los últimos 14 días:

     

    • Tuvo contacto directo con una persona que tiene el virus – Esto quiere decir que estuvo a una distancia de alrededor de 6 pies (2 m) de esa persona, aunque no la haya tocado.
        
    • Vive en una de las zonas donde hay muchas personas que tienen el virus, o viajó a alguna de esas zonas – Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de Estados Unidos tienen información sobre las zonas afectadas, la cual se puede consultar en su sitio web: https://www.cdc.gov/coronavirus/2019-ncov/travelers/index.html.

     

Si sus síntomas no son graves, es mejor que llame a su médico, enfermero o clínica antes de ir allí. Ellos le dirán qué hacer y si deben atenderlo en persona. Muchas personas que solo tienen síntomas leves deben quedarse en casa y evitar estar cerca de otros hasta que mejoren. Si es necesario que vaya a la clínica o al hospital, debe cubrirse la nariz y la boca con una tela. Además, es posible que el personal sanitario le pida que espere en un sitio apartado de otras personas.

Incluso si está gravemente enfermo y tiene que ir a la clínica u hospital de inmediato, debe llamar antes. De ese modo, el personal sanitario podrá atenderlo y también tomar las medidas necesarias para proteger a los demás.

Su médico o enfermero le hará un examen y le preguntará sobre sus síntomas. También le hará preguntas sobre los viajes que haya hecho recientemente y si ha estado cerca de alguna persona que podría estar enferma.

¿Es necesario que me realice pruebas?

Si el médico o enfermero sospecha que usted tiene COVID-19, podría tomar una muestra del interior de su nariz (y posiblemente de su boca) con un hisopo y enviarla a un laboratorio para que le hagan pruebas. Si tiene tos con moco, también podrían hacerse pruebas con una muestra del moco. Estas pruebas pueden ayudar al médico a determinar si usted tiene COVID-19 u otra enfermedad.

En algunas zonas, tal vez no sea posible realizarles la prueba a todas las personas que podrían haberse expuesto al virus. Si el médico no puede hacerle la prueba, tal vez le diga que se quede en su casa y evite estar con otras personas, y que lo llame si los síntomas empeoran.


Además, posiblemente el médico pida que le hagan una radiografía de tórax o una tomografía (TAC) para revisar sus pulmones.

¿Cómo se trata el COVID-19?

No se conoce ningún tratamiento específico para el COVID-19. Muchas personas podrán recuperarse en su casa, pero aquellas que tengan síntomas graves u otros problemas de salud posiblemente tengan que ir al hospital:

     

    • Enfermedad leve – Si está levemente enfermo, podría tener síntomas como fiebre o tos, pero no dificultad para respirar. La mayoría de las personas que tienen COVID-19 se enferman levemente y pueden hacer reposo en su casa hasta mejorarse. En general, esto ocurre en alrededor de 2 semanas, pero cada caso es diferente. Si se está recuperando del COVID-19, es importante que se quede en su casa y practique el "autoaislamiento" hasta que su médico o enfermero le diga que es seguro que retome sus actividades normales. El autoaislamiento consiste en mantenerse alejado de las demás personas. La decisión dependerá de cuándo hayan comenzado los síntomas, y en algunos casos de si se hizo la prueba y el resultado fue negativo (lo que indica que ya no tiene el virus en el cuerpo).

    • Enfermedad grave – Si se enferma más gravemente y tiene dificultad para respirar, es posible que deba recibir tratamiento en el hospital, quizás en la unidad de cuidados intensivos. Mientras esté allí, lo más probable es que permanezca en una habitación de "aislamiento" especial. Solo el personal médico tendrá acceso a la habitación, y deberá usar batas, guantes, máscaras y protección ocular especiales

     

Los médicos y enfermeros pueden supervisar y complementar la respiración y otras funciones del cuerpo, y darle la mayor comodidad posible. Tal vez necesite más oxígeno para que lo ayude a respirar fácilmente. Si tiene mucha dificultad para respirar, quizás sea necesario que lo conecten a un respirador, que es una máquina para ayudarlo a respirar. Los médicos están estudiando varios tratamientos para determinar si podrían servir para tratar el COVID-19. En ciertos casos, los médicos podrían recomendar esos tratamientos o que el paciente participe en un estudio clínico. Un estudio clínico es un estudio científico en el que se prueban nuevas medicinas para ver cómo funcionan.

¿Se puede prevenir el COVID-19?

Todavía no existe ninguna vacuna para prevenir el COVID-19, pero hay ciertas cosas que puede hacer para disminuir sus posibilidades de contagiarse. Estas medidas son recomendables para todos, en especial para quienes viven en países o estados donde la infección se está propagando muy rápidamente, pero son aun más importantes para las personas mayores de 65 años o con otros problemas de salud. Para ayudar a desacelerar la propagación de la infección:

     

    • Practique el "distanciamiento social", que consiste en quedarse en casa y evitar estar con otras personas en la medida de lo posible. El distanciamiento social se explica más adelante. (Ver '¿Qué es el "distanciamiento social"?' debajo).

    • Lávese las manos con agua y jabón frecuentemente. Esto es particularmente importante después de estar en público y tocar a otras personas o superficies.

    • Asegúrese de refregarse las manos con jabón durante un mínimo de 20 segundos, y de limpiarse las muñecas, las uñas y la piel entre los dedos. Luego, enjuáguese las manos y séquelas con una toalla de papel que pueda tirar a la basura.

    • Si no tiene un lavabo cerca, puede limpiarse con un gel higienizante para manos. Los más efectivos son aquellos que contienen un mínimo de 60 % de alcohol, pero lo mejor es lavarse las manos con jabón y agua, si es posible.

    • Evite tocarse la cara con las manos, especialmente la boca, la nariz o los ojos.

    • Algunos expertos recomiendan no viajar hacia o desde determinadas zonas donde hay muchos casos de COVID-19. Las recomendaciones en cuanto a los viajes cambian con frecuencia

     

¿Qué es el "distanciamiento social"?

El distanciamiento social consiste en mantener a las personas alejadas entre sí, incluso si están sanas. El objetivo de esta medida es desacelerar la propagación del virus que causa COVID-19.

En general, se recomienda cancelar o postergar las grandes reuniones de personas, como los eventos deportivos, los conciertos, los festivales, los desfiles y las bodas. Sin embargo, las reuniones de pocas personas también pueden ser peligrosas. Si tiene necesidad de salir de su casa (por ejemplo, para comprar alimentos), asegúrese de lavarse las manos frecuentemente y haga todo lo posible por guardar una distancia mínima de 6 pies (2 m) de las demás personas. Evite los abrazos, los apretones de mano y los choques de palmas, y anime a otros a que hagan lo mismo.

¿Qué hay de las máscaras?

Cuando el COVID-19 comenzó a propagarse por todo el mundo, los grupos de expertos de Estados Unidos no recomendaban que la mayoría de las personas usaran máscaras para protegerse. Eso se debe a que, si quienes están saludables compran muchas máscaras médicas, no habrá suficientes máscaras para los médicos y enfermeros que las necesitan.

El lavado frecuente de manos y el distanciamiento social siguen siendo las mejores maneras de protegerse y proteger a los demás. Además, los expertos siguen recomendando que quienes no trabajan en lugares de atención de la salud no usen máscaras médicas. No obstante, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC) actualmente sí recomiendan que se cubra la cara cuando tenga que salir de su casa. De ese modo, si está enfermo, incluso si no tiene síntomas, es menos probable que le transmita la infección a otras personas. Puede cubrirse la boca y la nariz con un pedazo de tela o un pañuelo para la cabeza. Hay sitios web con instrucciones para confeccionar su propia máscara con un pedazo de tela y bandas elásticas.

Incluso si se cubre la cara, es importante que se quede en casa salvo que tenga la necesidad de salir, por ejemplo, para comprar alimentos o medicinas. Cuando salga de su casa, asegúrese de guardar una distancia mínima de 6 pies (2 m) de las demás personas. 
Al quitarse el protector facial, asegúrese de que no entre en contacto con los ojos, la nariz o la boca. Después de tocar el protector facial, lávese las manos. Puede lavar el protector facial con el resto de la ropa sucia.

¿Qué cosas NO se recomiendan para prevenir el COVID-19?

Circulan muchas opiniones sobre el COVID-19, y rumores de cómo evitarlo, pero no toda esa información es correcta. Por ejemplo, quizás haya escuchado que puede disminuir su riesgo si usa un secador para manos, si se enjuaga la nariz con agua con sal o si toma antibióticos. Estas medidas no sirven.

¿Qué debo hacer si vivo con alguien que tiene COVID-19?

Si vive con alguien que tiene el COVID-19, hay algunas cosas más que puede hacer para protegerse a sí mismo y a los demás:

     

    • Mantenga al enfermo alejado de otras personas – El enfermo debe tener su propia habitación y su propio baño, si es posible. También debe comer en su propia habitación.

    • Pida al enfermo que se cubra la cara – La persona enferma debe cubrirse la nariz y la boca con una máscara de tela cuando haya otras personas en la misma habitación.

    • Si usted cuida del enfermo, también puede cubrirse la cara para ayudar a protegerse cuando se encuentren en la misma habitación. Esto es particularmente importante si la persona enferma no puede usar un protector facial.

    • Lávese las manos – Lávese las manos con agua y jabón frecuentemente (ver arriba).

    • Limpie con frecuencia – Estas son algunas cosas específicas que pueden ser de ayuda:

     

- Póngase guantes desechables para limpiar. También es conveniente que se ponga guantes para tocar la ropa sucia, los platos, los utensilios y los desechos de la persona enferma.

- Cuando lave la ropa de la persona enferma, evite que la ropa o las sábanas sucias entren en contacto con su cuerpo. Lávese las manos y limpie las superficies de la lavadora después de colocar la ropa sucia.

- Limpie con frecuencia los objetos que se tocan mucho, como las encimeras, las mesas de noche, los picaportes, las computadoras, los teléfonos y las superficies de los baños.

- Limpie los objetos de su casa con agua y jabón, pero también use desinfectantes en las superficies adecuadas. Algunos productos de limpieza son efectivos para eliminar las bacterias pero no los virus, por lo que es importante leer las etiquetas. La Agencia de Protección Ambiental (Environmental Protection Agency, EPA) de Estados Unidos tiene una lista de productos aquí: www.epa.gov/pesticide-registration/list-n-disinfectants-use-against-sars-cov-2.

¿Qué debo hacer si hay un brote de COVID 19 en mi zona?

Lo mejor que puede hacer para preservar su salud es lavarse las manos frecuentemente, evitar el contacto cercano con personas enfermas y quedarse en casa el mayor tiempo posible (especialmente si está enfermo). Además, para ayudar a desacelerar la propagación de la enfermedad, es importante seguir todas las instrucciones oficiales que haya en su zona en cuanto a limitar el contacto entre personas. Incluso si no hay casos confirmados de COVID-19 donde usted vive, la situación podría cambiar más adelante.

Cuando se propagan muchos casos de COVID-19 en la misma zona, los expertos lo denominan "transmisión comunitaria". Cuando esto ocurre, las escuelas o los negocios de la zona cierran temporalmente, y muchos eventos se cancelan. Además, los líderes municipales y estatales pedirán a los habitantes de la zona que se queden en su casa y sigan practicando el "distanciamiento social" durante algún tiempo. Hay cosas que puede hacer para prepararse para esa posibilidad. Por ejemplo, tal vez pueda trabajar desde su casa. Además, puede asegurarse de tener algún modo de contactar a sus parientes, vecinos y otras personas de su zona para poder intercambiar información fácilmente.

Las normas y las pautas podrían variar de una zona a otra. Si los funcionarios de su zona indican a los habitantes que se queden en su casa o eviten reunirse con otras personas, es importante tomar en serio esta indicación y seguir las instrucciones en la mayor medida posible. Incluso si no se enferma gravemente de COVID-19, podría contagiar a otras personas que sí podrían enfermarse gravemente. Mantener la distancia entre las personas es una de las mejores formas de controlar la transmisión del virus.

Si piensa que tuvo un contacto cercano con alguien que tiene COVID-19, pero usted no tiene síntomas, debe hacer una "autocuarentena" de 14 días como mínimo en su casa. Esto consiste en no salir de su casa en absoluto, y mantener una distancia de 6 pies (2 m) como mínimo del resto de los habitantes de la casa. Si comienza a tener fiebre, tos o dificultad para respirar, llame al médico o enfermero de inmediato.

¿Qué sucede si estoy embarazada?

Los expertos aún no tienen mucha información sobre el COVID-19 y el embarazo. Las personas embarazadas no parecen correr un riesgo mayor de desarrollar problemas graves, como por ejemplo neumonía.

En general, es conveniente que sea extremadamente cuidadosa en cuanto al lavado de las manos y evite estar con personas enfermas durante el embarazo. Si está embarazada y tiene preguntas sobre el COVID-19, hable con su médico, enfermero o partera.

¿Qué puedo hacer para sobrellevar el estrés y la ansiedad?

Es normal sentir ansiedad o preocupación con respecto al COVID-19. Para cuidarse y cuidar de su familia, puede intentar lo siguiente:

     

    • Distraerse de las noticias

    • Hacer ejercicio regularmente y comer alimentos saludables

    • Tratar de buscar actividades que disfrute y que pueda hacer en casa 

    • Mantenerse en contacto con amigos y familiares

     

Recordar que la mayoría de las personas no se enferman gravemente a causa del COVID-19. Es útil estar preparado, y es importante que haga lo que esté a su alcance para disminuir su riesgo y ayudar a desacelerar la propagación del virus, pero trate de no entrar en pánico.

¿Dónde puedo obtener más información?

A medida que se sepa más sobre este virus, las recomendaciones de los expertos seguirán cambiando. Consulte a su médico o funcionario de salud pública para contar con la información más actualizada acerca de cómo protegerse.

Para obtener información sobre el COVID-19 en su zona, puede llamar a la oficina de salud pública local. En Estados Unidos, por lo general se trata del Consejo de Salud Pública de la ciudad o del pueblo. Además, muchos estados disponen de una línea telefónica gratuita a la que puede llamar.

Puede encontrar más información sobre el COVID-19 en los siguientes sitios web:

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